Les bienfaits du stress : Pourquoi c’est bon pour vous et comment en tirer profit

Les bienfaits du stress (Kelly McGonigal)

Et si tout ce que vous aviez appris sur le stress jusqu’ici était faux ? Et si le stress n’était pas votre ennemi ? Se pourrait-il que le stress soit justement ce qui donne du sens à la vie ?

C’est en tout cas le postulat de Kelly McGonigal dans The Upside of Stress (les bienfaits du stress). Dans ce livre, la spécialiste en psychologie de la santé nous invite à changer de perspective sur le stress. Elle démontre qu’adopter un nouveau mindset du stress permet d’améliorer considérablement sa qualité de vie.

Selon elle, plutôt que de se demander si le stress est bon ou mauvais, il vaut mieux être pragmatique et se demander : “Est-ce que je crois que j’ai la capacité de transformer le stress en quelque chose de bon ?” L’objectif de son livre est justement de donner aux lecteurs les outils pour pouvoir transformer leur stress en énergie positive.

Dans cet article, vous allez découvrir que le stress peut représenter des opportunités de développement personnel. Vous allez apprendre à reconnaître l’utilité du stress dans votre propre vie. Et enfin, vous aurez des techniques pour pouvoir transformer votre réaction au stress afin de le mettre à votre service.

L’effet auquel vous vous attendez est l’effet que vous aurez

Des scientifiques ont voulu mesurer l’impact des croyances sur le poids et la santé. Pour cela, ils ont étudié l’effet d’un changement de mindset sur un groupe de femmes de ménage.

L’activité d’entretien est une activité physique qui brûle de nombreuses calories (300 calories par heure en moyenne). Pourtant, lorsque les scientifiques ont demandé aux agents d’entretien si elles avaient le sentiment de faire de l’exercice régulièrement, elles ont toutes répondu non.

Pour mener à bien leur étude, les chercheurs ont divisé les femmes de ménage en deux groupes. Le premier groupe allait subir une opération de changement de mindset mais pas le second.

Ils ont présenté au premier groupe des données scientifiques pour leur faire réaliser que leur travail pouvait être considéré comme de l’exercice physique. Des posters avec des données sur la consommation calorique de chaque activité étaient postés dans les chambres d’hôtel où elles travaillaient pour servir de rappels.

Le second groupe a reçu une communication disant que l’exercice était important pour la santé. Mais on ne leur a pas dit que leur travail pouvait être vu comme de l’exercice physique.

Le résultat ? Quatre semaines après, celles dont on avait changé le sens de l’activité avaient perdu du poids et appréciaient leur travail encore plus qu’avant. Pourtant, rien n’avait changé dans leurs actions. Le seul changement était leur perception d’elle-même comme pratiquant une activité physique régulière.

Les scientifiques ont conclu que lorsque deux effets sont possibles, l’effet attendu est l’effet que l’on aura. C’est l’impact physique de l’effet mindset en général.

L’impact physique de l’effet mindset du stress

Au début des années 2000, des scientifiques ont interrogé 30 000 américains sur les niveaux de stress qu’ils avaient expérimenté dans leur vie. Ils leur ont également demandé s’ils pensaient que le stress nuisait à leur santé.

Dix ans après, les chercheurs ont collecté les données et sont parvenus à plusieurs résultats :

  • De hauts niveaux de stress augmentent le risque de mortalité de 43%.

  • Mais cette augmentation s’applique uniquement à ceux qui croient que le stress nuit à leur santé.

  • D’ailleurs, le groupe avec la meilleure longévité était celui des personnes avec des hauts niveaux de stress mais qui ne considéraient pas le stress comme quelque chose de négatif pour la santé.

Les chercheurs en ont conclu que ce qui tue c’est la combinaison de la présence d’un haut niveau de stress et de la croyance que le stress nuit à la santé. D’où l’importance d’adopter un mindset positif du stress pour améliorer sa qualité de vie.

Comment changer son mindset du stress
Les deux mindsets du stress

De façon générale, le mindset est une croyance qui impacte comment on pense, ressent et agit. C’est une croyance clef qui reflète sa philosophie de vie. Comme nous l’avons vu, changer son mindset met en marche des processus qui provoquent des changements à long terme.

Il y a deux principaux mindsets du stress. Et comme vous vous en doutez, le mindset 1 est le plus commun.

  • Mindset 1 : le stress est nuisible. Il me vide de mon énergie et de ma créativité. Il affecte mes performances et ma productivité. Le stress doit être évité.

  • Mindset 2 : le stress est une force. Éprouver du stress améliore mes performances et ma productivité. Il me remplit d’énergie et de créativité. Les effets du stress sont positifs et doivent être utilisés.

Changer son mindset du stress

Un scientifique a fait subir à un groupe d’élèves d’une école difficile une intervention de mindset. L’intervention n’a duré que 30 minutes. On leur a demandé de lire un petit article qui introduisait des idées clefs pour changer de mindset : “celui que vous êtes aujourd’hui n’est pas nécessairement celui que vous serez demain; la façon dont on vous traite aujourd’hui ne sera pas la façon dont on vous traitera demain, etc”. On leur a également demandé d’écrire une histoire à propos de leur propre expérience du changement des gens (y compris d’eux-mêmes). A la fin de l’année scolaire, le groupe qui avait subi cette opération de changement de mindset a eu de meilleurs résultats que le groupe qui ne l’avait pas subi.

Durant la crise de 2008, une autre intervention a eu lieu sur des salariés d’une grande entreprise américaine. L’intervention présentait les deux mindsets du stress et le pouvoir du mindset. L’objectif était clairement énoncé : “nous allons vous aider à changer d’état d’esprit sur le stress”. On leur a également demandé de réfléchir sur leurs propres expériences du stress. Quelques semaines plus tard, tous les participants reconnaissaient qu’ils géraient mieux leur stress, qu’ils se sentaient moins anxieux et déprimés.

Dans les deux cas, l’intervention de changement de mindset n’a pas réduit le stress des participants mais elle a transformé leur rapport au stress. Ils utilisaient à leur avantage les bienfaits du stress.

Plus généralement, voici la méthodologie pour changer son mindset du stress :

  1. Apprendre le nouveau point de vue sur le stress.

  2. Faire un exercice qui vous encourage à adopter et à appliquer le nouveau mindset (par exemple, réfléchir sur les bienfaits du stress par rapport à vos valeurs).

  3. Trouver une opportunité pour partager l’idée avec d’autres personnes.

Comment transformer sa réaction au stress
Se surpasser : choisir la réponse défi

En général, quand nous sommes exposés à une situation stressante, nous réagissons instinctivement avec deux stratégies de survie : le combat ou la fuite. Cette réponse automatique qui était adaptée à la survie lors de l’ère des cueilleurs-chasseurs ne l’est plus à notre époque moderne.

Lors des situations stressantes où notre vie n’est pas menacée, le corps et l’esprit peuvent adopter une autre stratégie plus adaptée à la situation : la réponse défi. Tout comme la réponse “combattre ou fuir”, la réponse challenge vous apporte une énergie qui vous aide à vous dépasser sous la pression.

On a tendance à croire que les top performeurs sont calmes sous la pression. Au contraire, ils sont excités, ils sont stressés. Ils sont sous l’effet de la réponse défi. Cette réponse au stress leur donne accès à toutes leurs ressources mentales et physiques. Cela fait qu’ils ressentent une augmentation de confiance et plus de concentration. C’est donc là qu’ils atteignent leur pic de performance.

Lorsque vous êtes face à une situation stressante, n’essayez pas de vous calmer. Au contraire, acceptez le stress et utilisez cette énergie pour vous dépasser. Cette réponse au stress vous aidera à faire face aux défis, à vous connecter plus facilement aux autres. Accepter les bienfaits du stress vous permettra également d’apprendre plus rapidement (on mémorise plus facilement les choses sous l’effet du stress).

Repenser le stress : accepter le fait qu’une vie significative est une vie stressante

Des chercheurs ont découvert que l’un des meilleurs estimateurs d’une vie significative était le fait d’avoir connu des hauts niveaux de stress.

A première vue, ce résultat peut sembler paradoxal. Mais si, comme la psychologue, on considère que “le stress c’est ce qui survient quand quelque chose d’important est en jeu” alors cela revient à dire que connaître du stress signifie traverser des étapes importantes de sa vie.

Ce n’est pas par hasard si les plus grandes causes de stress proviennent du travail, de son rôle de parent, de nos relations personnelles et de la santé. Repenser le stress pour accepter ses bienfaits permet de remettre du sens dans son quotidien.

Pour repenser le stress, l’auteure du best-seller The Willpower Instinct recommande d’écrire ses valeurs. Faites l’exercice. Le jeu en vaut la chandelle.

Quelques exemples de valeurs

Ecrivez vos trois valeurs principales. Il ne s’agit pas nécessairement de vos compétences. Il s’agit des choses qui ont le plus d’importance pour vous. Choisissez-en une et écrivez pourquoi elle est importante pour vous et comment vous la mettez en application dans votre quotidien. Si vous faites face à une situation difficile, écrivez en quoi cette valeur peut vous aider. Puis, faites la même chose pour les deux autres valeurs.

Cet exercice n’a l’air de rien mais, selon la psychologue, ces quelques minutes passées peuvent profondément changer la façon dont vous vivez le stress dans votre vie. Lorsque l’on se sent connecté à ses valeurs, on se sent plus fort pour traverser les situations difficiles à travers les efforts et le soutien de ses proches.

Évacuer le stress en aidant les autres : le stress amical

Il y a une autre réponse au stress : la réponse amicale. Elle consiste à aider une personne alors que vous êtes sous l’effet du stress. La réponse amicale provoque un état biologique qui réduit la peur et qui augmente l’espoir. Cette réponse au stress vous rend plus social, plus courageux et plus intelligent.

Cet état peut se manifester lorsqu’un événement tragique touche une ou plusieurs personnes (catastrophes naturelles ou attentats) et que les gens s’entraident. Mais il peut également se manifester lors de situations plus courantes comme par exemple, un salarié stressé et surchargé de travail qui décide de quand même prendre cinq minutes pour aider un collègue.

De façon générale, aider les autres permet de renforcer sa confiance en soi. Ainsi lorsque vous êtes dans une phase de doute et de stress car vous êtes surchargé, cherchez un moyen pour aider les autres. Votre cerveau vous dira certainement que vous n’avez ni le temps ni l’énergie pour cela mais c’est pourtant exactement ce qu’il faut faire pour vous sentir mieux. Cette réponse amicale au stress vous permettra en effet de transformer le sentiment de surcharge en espoir.

Renforcer sa motivation : transformer un objectif personnel en un objectif plus grand que soi

Lorsque vous vous sentez dépassé par une tâche personnelle, envahi et paralysé par le stress, une méthode pour transformer ce stress consiste à changer de perspective sur votre tâche. Il s’agit de donner un sens plus collectif à vos tâches (même si elles restent individuelles dans leur réalisation).

Vous pouvez par exemple vous dire que vous travaillez pour quelque chose de plus grand que vous (une équipe, une organisation, une communauté, une mission). Avoir le sentiment de travailler pour une cause qui est plus grande que soi permet de renforcer sa motivation. Ce changement de mindset vous permettra de donner plus de sens et de joie à vos efforts actuels. Cette approche contributive/collective pour atteindre des objectifs personnels transformera votre expérience au stress et vous rendra plus efficace.

Par exemple, lorsque vous passez un entretien pour un emploi, vous pouvez vous concentrer sur la façon dont l’emploi vous permettra d’aider les autres et de contribuer à l’objectif de l’organisation.

Pour passer d’un mindset orienté sur des objectifs personnels à un mindset orienté sur des objectifs plus grands que soi, il vous faudra changer de perspective. Pour cela, posez-vous les questions suivantes :

  • Quel genre d’impact positif voulez-vous avoir sur ceux qui vous entourent ?

  • Quelle mission dans la vie ou dans le travail vous inspire le plus ?

  • A quoi désirez-vous participer ?

Le mot de la fin

Je viens de vous présenter les idées les plus importantes du livre The Upside of Stress (les bienfaits du stress). A travers cet article, vous avez pu constater l’importance d’un changement de mindset : adopter un mindset positif du stress peut considérablement améliorer votre qualité de vie.

Prenez le temps pour penser le stress de façon positive. Repensez à vos trois valeurs principales. Puis, imaginez et écrivez quelles pourraient être vos prochaines réactions au stress dans vos situations quotidiennes compliquées.

Ce petit exercice n’a l’air de rien mais il peut changer votre vie. Il vous permettra de mettre dans votre esprit une idée positive et d’initier le changement de mindset. D’ailleurs, il est probable que la simple lecture de cet article ait déjà entamé ce processus à votre bénéfice. Paradoxalement, une opération de changement de mindset se fait rapidement alors que ses impacts sur la vie sont profonds.

A retenir : Contrairement à la croyance répandue, le stress ne nuit pas à votre santé. Si vous adoptez le bon mindset, le stress peut représenter des opportunités de développement personnel et devenir bénéfique pour votre qualité de vie.

Résumé visuel :

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Pour aller plus loin : Lire le livre The Upside of Stress de Kelly McGonigal.

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